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POLÍTICAS PARA COMBATIR LA POBREZA Y LA DESIGUALDAD EN AMÉRICA LATINA

¿Qué viene después del super ciclo de materias primas y la pandemia? 

América Latina entró en la pandemia como una de las regiones más desiguales del mundo. Y como gran parte del resto del mundo, saldrá de la pandemia más pobre y desigual. Las primeras estimaciones sugieren que 19 millones de personas más en la región han caído en la pobreza y la desigualdad aumentó en un 5% en comparación con los niveles previos a la crisis. El apoyo público a gran escala en muchos países evitó un resultado aún peor, pero esto empujó los niveles de deuda pública del 68 al 77 por ciento del PIB. Esto probablemente limitará la capacidad de los gobiernos para hacer frente a legados a largo plazo de la pandemia una vez que la recuperación gane tracción.

Y sin embargo, las perspectivas de pobreza y desigualdad en la región podrían ser más brillantes de lo que parece por dos razones: i) precios resurgentes de las materias primas; y ii) la oportunidad que brinda la pandemia de un consenso político y social más amplio sobre las reformas necesarias.

Aprovechar al máximo los precios de las materias primas resurgentes

Las condiciones comerciales de las materias primas —la relación entre los precios de exportación e importación de materias primas de un país— han alcanzado el nivel más alto desde 2011 para los principales exportadores latinoamericanos de materias primas. En Chile y Perú, los términos de comercio de las materias primas son actualmente los más favorables desde 1980 gracias a los precios récord del cobre y otros metales.

Un nuevo documento departamental del FMI estudia los notables progresos que América Latina hizo en la reducción de la pobreza y la desigualdad durante el auge de las materias primas de 2000-14. considera que gran parte de los progresos reflejaban las ganancias reales de ingresos laborales de los trabajadores menos cualificados, especialmente en los servicios. Los programas de transferencias de efectivo, como el programa Bolsa Familia en Brasil y Bono Juancito Pinto y Renta Dignidad en Bolivia también jugaron un papel importante, aunque menor en la mayoría de los países. Esto sugiere que, si se mantienen los altos precios de las materias primas, el sector de las materias primas volverá a expandirse y atraer trabajadores, aumentando los salarios y el empleo, y probablemente extendiéndose a otros sectores, incluidos algunos de los más afectados por la pandemia covid-19.

Sin embargo, los precios favorables de las materias primas por sí mismos no serán suficientes para reducir duraderamente la pobreza y la desigualdad en los exportadores latinoamericanos de materias primas. La volatilidad de los precios significa que las ganancias de hoy pueden ser las pérdidas de mañana, como vimos cuando el auge se convirtió en desplome después de 2014. Además, un mundo postpandemia marcado por una deuda pública materialmente más alta limitará a muchos países. Es probable que los gobiernos tengan menos margen para aplicar las transferencias sociales, tanto debido a la debilidad de las posiciones fiscales como a la necesidad de abordar posibles cicatrices. Por eso creemos que América Latina necesita reformas transformadoras y diversificación lejos de las materias primas.

El momento de la oportunidad de reformas transformadoras

La histórica reversión inducida por la pandemia en el progreso social podría alimentar la polarización y la parálisis de las reformas en muchos países latinoamericanos, pero la crisis también puede proporcionar las condiciones para un nuevo consenso político sobre el camino a seguir, especialmente cuando se combina con vientos de cola favorables de los precios de las materias primas. Este podría ser un momento oportuno para considerar pactos fiscales integrales para abordar problemas estructurales de larga data.

  1. Finanzas públicas más progresivas

Los sistemas fiscales y de transferencia en la región son sustancialmente menos progresivos que en los países avanzados. Unas finanzas públicas más progresivas ayudarían a reducir la desigualdad y crearían espacio fiscal para políticas favorables al crecimiento y a favor de la pobreza. América Latina debería aumentar la progresividad de los impuestos sobre la renta de las personas físicas centrándose en reducir las exenciones fiscales y combatir la evasión y la evasión fiscales. En algunos casos, los responsables de la formulación de políticas también deberían considerar una disminución en los umbrales de ingresos para los impuestos sobre la renta de las personas físicas para incorporar a más personas con ingresos relativamente altos a la red impositiva.

Por el lado del gasto, la pandemia ha puesto de relieve la necesidad de mejorar la focalización de las transferencias sociales en muchos países para garantizar el apoyo a los vulnerables. En términos más generales, varios países latinoamericanos (por ejemplo, Brasil y Colombia) tienen un gasto corriente muy rígido que es difícil de reinar dado que la mayor parte está en gastos obligatorios como salarios y pensiones. Esto hace que sea difícil tener un nivel adecuado de inversión pública y complica la implementación de una política fiscal sostenible.

También es necesario corregir las grandes diferencias en la elegibilidad para las pensiones y la estructura de ciertos sistemas de prestaciones definidos. En perú, por ejemplo, la alta informalidad laboral significa que sólo alrededor del 30 por ciento de la población económicamente activa está cubierta por los planes de pensiones legales. Además, es poco probable que la mayoría de los trabajadores que contribuyen a la pensión pública alcancen el período mínimo de cotización de 20 años. Esto significa que no sólo no reciben ninguna pensión, también subsidian implícitamente a los trabajadores de mayores ingresos que reciben una pensión.

  1. Preparándose para los trabajos del mañana

Dadas las transformaciones estructurales probablemente provocadas o aceleradas por la pandemia, la región debería implementar políticas para reentrenar a los trabajadores para prepararlos para los trabajos del mañana. La pandemia ha aumentado la desigualdad de oportunidades educativas, por lo que los responsables de la formulación de políticas deben priorizar las mejoras en el acceso y la calidad de la educación. Un sistema de educación pública fuerte y de alta calidad continuará proporcionando el capital humano que América Latina necesita para la economía del futuro. Abordar el alto nivel de informalidad laboral de América Latina, nuevamente puesto en primer plano por la pandemia, también debería ser una prioridad.

  1. Economías más diversificadas

Un paso difícil pero crucial es la diversificación económica. Estudiar estrategias en países que se han diversificado con éxito, como Corea, Malasia y Singapur podría ser un buen punto de partida. En América Latina, el auge agroexportador en Perú, un exportador tradicional de productos mineros, es un interesante caso de estudio. El auge no habría sido posible sin la construcción de distritos de riego (que convirtieron las zonas desérticas cerca de la costa en tierras de cultivo), la existencia de varios acuerdos de libre comercio y el trabajo diligente de la autoridad fitosanitaria, que contribuyó a la apertura de nuevos mercados. Esto sugiere que se necesita un enfoque de “todo el gobierno”.

Los gobiernos de América Latina se enfrentan a una tarea formidable. Aunque no hay una bala de plata, la crisis actual puede ser una oportunidad para la reforma. De hecho, las decisiones adoptadas en los próximos años probablemente tendrán consecuencias de largo alcance para la región. Si América Latina puede forjar un consenso político y social para iniciar estas reformas transformadoras, puede volver a la senda del progreso social sostenible y construir los cimientos de una economía del siglo XXI.

Fuente: Fondo Monetario Internacional

Ciudad de México a 8 de mayo 2021

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